¿Qué es la etología?

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La etología (del griego ethos, que significa costumbre) es la rama de la biología y de la psicología experimental que estudia el comportamiento de los animales en libertad o en cautiverio, aunque son más conocidos por los estudios de campo. Los profesionales dedicados a la etología se denominan etólogos y tienen la difícil labor de estudiar y procurar entender el comportamiento de los animales.

La etología estudia las características propias de una especie determinada y cómo éstas evolucionan para la supervivencia de la misma. Algunos médicos veterinarios dedicados a esta rama e imparten los resultados de sus estudios en las universidades donde realizan sus cátedras ante la falta de personal más capacitado. Y aunque la etología tiene por objeto de estudio el comportamiento animal. Los seres humanos, también animales, formamos parte del campo de estudio de la etología, bajo el nombre de etología humana.

¿Donde se origina la etología?

A principios del siglo XX se creó la psicología comparada, que consistía en el estudio de la conducta y las capacidades psicológicas de las diferentes especies animales y que, en este sentido, consideraba la conducta humana como uno de los muchos tipos de conducta animal. Los conductistas utilizaron este método en sus estudios, pero a partir de 1973, cuando los científicos Konrad Lorenz, Karl von Frisch y Niko Tinbergen recibieron el Premio Nobel por sus estudios sobre la conducta de los animales, la etología comenzó a considerarse ciencia con pleno derecho, y la psicología comparada se integró en esta nueva ciencia.

En Europa, la investigación del comportamiento animal se desarrolló resaltando los estudios de campo y las conductas instintivas. Destacándose Konrad Lorenz, con su estudio sobre la impronta en los gansos; Karl von Frisch, centrado en el sistema de comunicación de las abejas, y Niko Tinbergen, interesado en el estudio sobre el instinto en el espinoso. En los Estados Unidos, durante la primera mitad del siglo XX, se caracterizó por las investigaciones del comportamiento animal centradas en las conductas aprendidas en medios controlados. Estas investigaciones dieron lugar a la psicología comparada y al conductismo.

En 1951, Tinbergen publicó The Study of Instinct, en donde plantea las cuatro preguntas sobre las que se apoya la etología (causacional, del desarrollo u ontogenético, evolucióny filogenético), y se encarga de hacer una distinción entre la psicología comparada y la etología. En 1966, Robert Hinde hizo una síntesis de ambas, y distinguió los aspectos más destacables de cada una.

Datos de interés y estudios etológicos

Los objetivos de los etólogos son el estudio de la conducta, del instinto y el descubrimiento de las pautas que guían la actividad innata o aprendida de las diferentes especies animales. Así, los etólogos han estudiado en los animales aspectos tales como la agresividad, el apareamiento, el desarrollo del comportamiento, la vida social, la impronta o troquelado y muchos otros. En estado salvaje, los animales se manejan con ciertos códigos impuestos por la propia lucha por la supervivencia, por ser el más apto para dirigir una manada o ganarse el derecho a comer o a copular primero.

La procedencia de las conductas animales

Es difícil llegar a comprender las emociones y sentimientos de un animal, pero una forma de hacerlo es comparar las estructuras físiológicas y anatómicas de animal con las del mamífero superior con el que conviva y ver que son similares”, explica Miguel Ibáñez Talegón, Profesor de Etología Animal en la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad Complutense de Madrid. Además, añade que son muchos los estudios y trabajos que han demostrado que el funcionamiento de los elementos estructurales del sistema nervioso central, referentes a la fisiología del animal y la genética, funcionan de forma bastante similar en todos los animales, incluyendo al ser humano.

¿Los animales piensan?

Es evidente que nuestro intelecto tiene una capacidad metacognitiva más desarrollada que cualquier especie conocida, pero, a diferencia de lo que muchos creen, los animales comparten con nosotros numerosos rasgos psicológicos en lo que al pensamiento se refiere. Así, el experto en psicología experimental de la Universidad de Granada, Matej Hochel, asegura que “el entorno natural da lugar a muchas situaciones impredecibles que, para muchas especies, serían un gran obstáculo a la hora de intentar sobrevivir únicamente con nociones genéticas y nociones automatizadas”.

Además, constata que el conocimiento se propaga en grupo: “Las ratas evitan los alimentos envenenados una vez que han visto que otra de su especie a muerto o ha sufrido malestar al ingerirlos. Así, las crías aprenden de sus padres a no ingerir dichos productos, aunque no hayan presenciado las consecuencias que ocasionan. Esta atención activa del animaly su aprendizaje corroboran su inteligencia”. Matej Hochel asegura que muchos expertos de laboratorio confirman que existen ciertas especies con muchas destrezas mentales, que anteriormente se creían únicas en el ser humano.

Investigar el pensamiento de un ave o un mamífero no es una tarea sencilla, puesto que se da una clara ausencia de lenguaje, por lo que la creatividad del investigador tiene un papel fundamental. “De esta forma”, explica este catedrático de la Universidad de Granada, “el experimentador pone al descubierto los problemas que permitan discernir el comportamiento automático de una actuación pensante. Esta labor es más sencilla cuando el animal se presenta ante alguna situación de peligro o de novedad, donde hay poca probabilidad de que dé con la respuesta correcta si sólo recurre a una conducta automatizada”.

La prueba del espejo

A la hora de poner a prueba la conciencia animal, la mayoría de los expertos recurren a la prueba del espejo. A través de ella se sabrán las cualidades y disposiciones perceptivas que posee cada especie y, en concreto cada individuo. En el caso de que un perro no responda a las capacidades necesarias para realizar este experimento, se analizará su capacidad mental de un modo más natural, ya que así no se verá obligada a adquirir capacidades que no entran dentro de las innatas o habituales. El test del espejo, ideado por Gallup, examina la conciencia reflexiva de los animales pero recientes experimentos han demostado que no siempre es determinante.

El primer experimento se realizó con unos chimpancés, que después de una larga temporada viéndose en el espejo, fueron anestesiados para marcarles círculos rojos en la frente y en las orejas. En cuanto despertaron y se miraron en el espejo, su primera reacción fue llevar la mano al lugar donde se habían puesto los círculos. “Esta situación evidencia que los animales se reconocen en el espejo. Aunque el test se ha realizado a diferentes mamíferos, sólo los monos y los delfines a respondido correctamente”, afirma Matej Hochel.

La etología continúa avanzando y desarrollándose a medida que logramos hacer un estudio juicioso y sistemático del comportamiento de las especies. Los perros y gatos ofrecen una interesante alternativa por su domesticación, lo que hace que sus comportamientos estén expuestos permanentemente a nuestra observación y reflexión aunque sean solo una pequeña parte del amplio campo del estudio de la etología.

Para conocer más sobre DOCTOR PULGAS, te invitamos a ver a continuación el video de presentación a cargo de nuestro director:

Propuestas de los candidatos para el bienestar animal en Antioquia

Puede ser por moda, por conveniencia o por convicción pero lo cierto es que el bienestar animal es uno de los temas que marcan la agenda política de los candidatos a alcaldía, gobernación, concejo y asamblea de cara a las próximas elecciones locales y regionales en Antioquia. Y marcan la agenda política porque cada vez es mayor el número de ciudadanos que reclaman una mayor educación y promoción de la cultura animalista, esa que propone un mejor trato a las demás especies animales.

Jornadas de vacunación y de esterilización gratuitas para perros y gatos, reglamentación o no de cabalgatas y desestímulo a las corridas de toros y peleas de gallos, son algunas de las propuestas de los candidatos a la Alcaldía de Medellín y a la Gobernación de Antioquia. Con la ayuda de Galería Política, en DOCTOR PULGAS le seguimos la pista a sus propuestas sobre bienestar animal para que nuestros lectores estén informados y tomen mejores decisiones a la hora de acudir a las urnas el próximo domingo 27 de octubre.

Daniel Quintero a la Alcaldía de Medellín
Alfredo Ramos a la Alcaldía de Medellín
Aníbal Gaviria a la Gobernación de Antioquia
Andrés Guerra a la Gobernación de Antioquia

Conoce las cinco libertades que deben tener los animales

Los animales no humanos siguen siendo cosas en muchos lugares del mundo y Colombia no es la excepción. Cerdos, vacas, caballos, burros y también perro y gatos son tratados como objetos inertes a los que se les puede manipular sin ningún cuidado. La Costa caribe colombiana es un deshonroso caso para la vida de muchos animales. Los esfuerzos por hacer cumplir la Ley 1774 de 2016 han resultado infructuosos en la mayoría de ocasiones.

libro Animal Machines: libertades de los animales

A nivel mundial la discusión ya tiene más de medio siglo y buena parte de ella comenzó con el libro Máquinas Animales. Su autora, la periodista y veterinaria, Ruth Harrison, denunció allí  las pésimas condiciones y los maltratos a los que los animales eran sometidos y que hoy, siguen padeciendo en muchos países.

Esto llevo a que en Inglaterra se llevara a cabo una investigación de las empresas avícolas, porcícolas y ganaderas, generando como consecuencia un informe que planteo la urgencia de mejorar las condiciones generales de los animales en las granjas y también en los hogares.

Las lista de las cinco libertades de los animales:

Este informe llevó a creación del Consejo de Bienestar de Animales de Producciónen Inglaterra en 1979 y esta organización publicó un documento con los principios que hoy dirigen las buenas prácticas de bienestar animal y la legislación al respecto. Es una especie de declaración de «los derechos de los animales», que se conocen en el mundo como las cinco libertades y son las siguientes:

  1. Estar libre de sed,  hambre y desnutrición
    Los animales deben tener acceso a agua y alimentos adecuado para mantener su salud  y vigor.
  2. Estar libre de incomodidades físicas o térmicas
    El ambiente en el que viven debe ser adecuado para cada especie, con condiciones de resguardo y descanso adecuados. 
  3. Estar libre de dolor, lesiones o enfermedades
    Los responsables de la crianza de los animales deben garantizar la prevención, rápido diagnóstico y su trato adecuado.
  4. Ser libre para expresar las pautas propias de comportamiento
    Los animales deben tener la libertad para comportarse naturalmente, lo que requiere espacio suficiente, instalaciones adecuadas y la compañía de animales de su propia especie.
  5. Estar libre de miedos y angustias
    No es solamente el sufrimiento que debe ser evitado. Los animales tampoco deben ser sometidos a condiciones que los lleven a experimentar sufrimiento mental,  por ejemplo, para evitar que experimenten estrés o miedo.

No se trata entonces de solamente evitar el dolor. Los animales tampoco deben ser sometidos a condiciones que los lleven a experimentar algún tipo de sufrimiento psicológico como miedo o estrés permanente. En Colombia nos falta mucho por avanzar y esta es una invitación a que todos trabajemos juntos por un mejor país para todos.

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